Geschrieben am 31. Dezember 2020 von für Highlights, Highlights 2020

CulturMag Highlights 2020, Teil 3 (Beer – Boyle – James Lee Burke – Carter – Cartmel)

Alex Beer –
Peter Blauner (in English) –
William Boyle (e) –
Wolfgang Brylla –
James Lee Burke (e) –
Alan Carter (e) –
Andrew Cartmel (e) –

Alex Beer: 2020 – eine Ehrenrettung

Alex Beer (c) privat

Ich kann mich an kein Jahr erinnern, das so verteufelt und gescholten wurde, wie das vergangene. Das böse C-Wort war omnipräsent und hat neue Sorgen, Regeln und Alltagsbegriffe mit sich gebracht (ich sag nur Aerosole, Lockdown, Triage, exponentielles Wachstum, Reproduktionszahl …) Wir alle mussten Kontakte einschränken, wichtige Termine absagen und auch sonst viel zurückstecken – und doch hatte dieses sonderbare, außergewöhnliche Jahr auch sehr viele gute Momente: Donald Trump ist Geschichte, mein Arsch durfte sich auf dem Blauen Sofa niederlassen, im Lockdown konnte ich meine Heimatstadt Wien von einer ganz anderen Seite erleben, ich habe meine Prioritäten überdacht, viel gekocht, und last but not least hat die erzwungene Entschleunigung Zeit freigemacht, in der ich mich nach drei turbulenten, arbeitsreichen Jahren endlich wieder mal ausführlicher mit Literatur, Film und diversen anderen Themen auseinandersetzen konnte. Dabei habe ich ein paar Perlen entdeckt, die ich euch nicht vorenthalten möchte:

  • TV: What we do in the Shadows (ACHTUNG! Die Serie, nicht der Film). Schrullig, wundervoll, brüllend komisch. Diese Serie über eine Vampir WG auf Staten Island ist, wie Axel Weidmann von der FAZ so treffend schrieb, ein Geschenk. Mittlerweile gibt es zwei Staffeln mit insgesamt 20 Folgen – jede davon brillant. Eine dritte Staffel ist in Planung und meine Vorfreude darauf riesengroß. Weitere tolle Serien: I May Destroy You, Little Fires Everywhere, Gangs of London, Devs, Unorthodox …
  • Film: Emma. Eine Mischung aus einigen meiner Lieblingsingredienzen: Jane Austen, Historiendrama, britischer Charme, Liebesirrungen und -wirrungen, dazu die bezaubernde Anya Taylor-Joy (übrigens auch ganz wunderbar in The Queen‘s Gambit). Weitere tolle Filme: Knives Out, Tenet, 1917, Little Women …
  • BuchMortality (Christopher Hitchens). Das Enfant Terrible schreibt über seine Krebsdiagnose und sein Sterben. Berührend und komisch zugleich. Auch super: Wo ich mich finde (Jhumpa Lahiri), The Nickel Boys (Colson Whitehead), The View from the Cheap Seats (Neil Gaiman), Das Lied des Achill (Madeline Miller), alles von Julian Barnes und Margaret Atwood …

In wenigen Tagen ist es soweit – das Jahr wird zu Ende gehen, und auch wenn es wohl nicht vielen Menschen so ergehen wird … ich werd’s vermissen. Mach’s gut 2020, du warst etwas ganz Besonderes!

Alex Beer, geboren in Bregenz, hat Archäologie studiert und lebt in Wien. Der zweite Reiter ist ihr preisgekröntes Debüt, das den Auftakt gibt für die hochspannende Reihe um Kriminalinspektor August Emmerich. Zuletzt 2020 in dieser Reihe erschienen ist Das schwarze Band. Außerdem ist 2020 Unter Wölfen – Der dunkle Feind erschienen, der zweite Fall für Isaak Rubinstein.

Peter Blauner: 2020 Roundup

We seem to be slowly reemerging from one of those redefining periods of history, when people look at one another and say, “What the hell just happened?” For the better part of a year, we’ve been hunkering down and dwelling in self-contained environments, losing touch with the rest of humanity. And now we have to find a way to reconnect. It will be interesting to see how books, movies, and TV deal with this alienation. But there’s a discouraging trend that became much more pronounced this year;  the idea that a self-appointed group of gatekeepers can put up a velvet rope around areas of human experience and tell artists “you’re not allowed here.”

Die deutschsprachige Ausgabe, übersetzt von Katharina Naumann

It’s an argument that started in academia and I’ve now seen echoed online and in mainstream media. It reached a kind of apotheosis early in 2020 with the publication of Jeanine Cummins’s novel, American DirtAfter a burst of positive notice before publication, the book was ferociously denounced as an act of cultural appropriation by select critics, who objected to the idea of the author writing about Mexican refugees trying to enter the USA when she belonged to a different ethnic group. The anger seemed understandable, at first, because the publisher did promote the book as a defining work. But when I actually read the thing, it turned out to be a pretty good suspense novel. Not only that, it did what the best genre books do, portraying flesh-and-blood characters with human sympathy and acute social awareness. 

I don’t mean to blow the horn for American Dirt. It’s a good book, not a great one. But I hope the censorious frenzy around it won’t keep other authors from straying out of their lane. I was at least as compelled by a novel my wife bought on the subway, where the author was selling it by hand. Somewhere in Brooklyn by Heru Ptah is a self-published work by a Jamaican-American author who used to publish with mainstream houses. It tells the all-too familiar story of young unarmed Black man gunned down by a White police officer. But one of the most striking aspects of the book was the way the author did not restrict his empathy to characters who happen to share his background. He inhabits the White cop as fully as inhabits the grieving Black father. 

I don’t know about anybody else, but that’s what I want when I pick up a book, watch a film or listen to music: something that takes me into someone else’s experience. We’ve all had more than enough time stuck in our own silos this year.

Peter Blauner is the author of Sunrise Highway and seven other novels. About his time with cop shows on TV here. Alf Mayer on his novel Proving Ground (Text in German). About his career in TV here: Real to Reel: From Slow Motion Riot to Law & Order: SVU.

William Boyle

© Katie Farrell Boyle

Music, movies, and books have gotten me through this train wreck of a year. Here are some of my favorites:

I could talk about many movies I loved released in 2020, but one stands out: Bloody Nose, Empty Pockets by the Ross Brothers. A Las Vegas dive bar on Election Night in the US, 2016. The bar’s shutting its doors for good. A crew of regulars assemble for one last party. Better not to say too much more. A miracle of a movie. Just a goddamn joy. If you’ve ever had a regular joint, ever worked in a bar, stayed in a bar past last call, fallen asleep in a booth, called a bar home and called the other barflies family, you’ll see something here that would’ve seemed impossible to capture on film. It’s a great-hearted, beautiful work of art. 

As for music, I could talk about knockout new releases by greats like Bob Dylan, Bruce Springsteen, and Fiona Apple or I could talk about masterpieces by newcomers like Phoebe Bridgers, but those albums are getting a ton of attention. One that’s not getting nearly enough attention is Tyler Keith’s The Last Drag (Black &Wyatt Records). At times, it feels like a lost soundtrack to a ’60s biker movie or some dusty B Western where nameless men in cowboy hats haunt border towns for revenge. There are doses of Johnny Thunders in the moments when Keith sounds like he’s fronting the band on stage at a sad junkie prom, and the spirit of Jerry Lee Lewis inhabits Keith’s frantic energy and even his voice. He has the thundering confidence and compassion of a young Dion DiMucci. This is the kind of album every garage band dreams of making. Electric and muscled up and crowded with good ideas. The sound is expansive and echoey, made of leather and grease and broken hearts and lonely teardrops. Keith’s skill as a songwriter is such that he can knife open a can of tropes and conventions you’ve heard before and make them fresh.  

The best book I read this year—Willy Vlautin’s The Night Always Comes —doesn’t actually come out until next year. Lynette is the main character. She’s scraping by with three jobs, living with her mother and developmentally disabled brother in a Portland they barely recognize anymore. Rents are out of control. Affluence has come to town. They’ve been living in the same shitty house forever. The landlord is finally letting it go, agreeing to sell it to them for a decent price. Lynette has bad credit and has to rely on her mother for the loan. When her mother backs out at the last second, Lynette’s sent into a desperate spiral, digging up old ghosts, hunting for hope, seeking salvage in a city that wants to spit her out. Lynette is sad and tough, broken and hopeful, as true on the page as a character can get. I worried for her, I cheered for her, I felt the kind of love for her I feel for friends and family. The Night Always Comes is a novel about goodness, about living with a code of decency as notions of decency and kindness crumble all around us. Vlautin brings the hope like only he can. I’m truly thankful to have read it, and I can’t wait to read it again.

-William Boyle, author of Gravesend, The Lonely Witness, A Friend Is a Gift You Give Yourself, and City of Margins. Im Polar Verlag ist 2020 Eine wahre Freundin erschienen. Dort außerdem: Einsame Zeugin und Gravesend.

Wolfgang Brylla: Der Tatort-Tipp: Alles bleibt in der Familie, oder auch nicht

Kurz vor Weihnachten ist endlich die Zeit für mein großes Coming out gekommen: ich bin Tatort-Fan, und es ist auch gut so. Wie viel über das Zugpferd des Öffentlich-Rechtlichen in den letzten 50 Jahren gelästert wurde, das weiß man ja. Die Kritik war und ist nachvollziehbar, denn der Tatort konnte einen ebenso oft in seinen Bann ziehen, ebenso häufig hat er auch für Kopfschütteln und Kopfzerbrechen, gegen die keine Aspirin-Tablette half, gesorgt. Viele Tatort-Folgen waren einfach schlecht sowohl in thematischer als auch narrativer Hinsicht. Das muss man zugeben, und sich nicht, wie das Erste zum Anlass des 50. Geburtstags der TV-Reihe, mit der „Beständigkeit auf höchstem Niveau“ brüsten. Und trotzdem war der Dortmund-München-Krimi eines meiner späten Highlights im verkorksten Corona-Jahr 2020.

Why? Weil die Doppelfolge von Anfang Dezember bewiesen hat, dass man immer noch in der deutschen Prime time gut gemachte Fernsehkrimis anbieten kann. Crime-Formate, für die man sich nicht schämen muss. Verstehen wir uns nicht falsch: auch vorher war die ARD für den einen oder anderen Krimiknaller gut. Die alten Tukor-Tarantino-Ermittlungen, einige Stuttgart- und Bajuwaren-Fälle oder der Rostocker Polizeiruf. Alles mit dem Stiftung Warentest-Qualitätssiegel: außerordentlich. Aber schon der Blick auf die Tatort-Landschaft Anno domini 2020 zeigt, wie viel unnützer Kleinkram herbeigezaubert worden ist. G­­öttingen, Saarbrücken, Kiel oder Köln (mit Ausnahme von Niemals ohne mich) und der Münster-Klamauk – gesehen, vergessen, danke, nie wieder. In der Familie sticht vor diesem Hintergrund eindeutig heraus. Hängt das damit zusammen, dass hinter der Kamera Dominik Graf stand?

Ja und nein, denn ich bemerkte recht ziemlich spät, dass die gemeinsame Faber-Batic-Leitmayr-Untersuchung auf die Kappe von Graf geht. Ein ganz besonderer Szenenswitch, der an die typische Inszenierungsmanier Grafs erinnerte, machte mich stutzig. Schnell gegoogelt, weil wie immer auf den Vorspann nicht geachtet, ist alles klar: der Maestro selbst ist am Werk, was mich erstaunte, weil der erste Teil von In der Familie in keinster Weise von der Montagetechnik her wie der klassische Graf-Film konstruiert wurde. Ein Graf-Film ohne Graf zu sagen, aber beim genauen Hinschauen doch Graf. Graf versucht so nahe bei seinen Figuren zu bleiben wie möglich, diese Nähe ist allerdings gleichzeitig von einer ausbalancierten Distanz geprägt nach dem Motto: einen Schritt nach vorne und zwei wieder zurück. Die Kamera zoomt die Gesichter von Faber oder Bönisch, auf denen sich Fragezeichen, Wut, Enttäuschung oder Missverständnis spiegeln, ohne zu werten, ohne zu moralisieren. Sie registriert nur und dieses „nur“ ist die große Stärke generell von Graf und In der Familie im Besonderen. Seine Protagonisten müssen sich keinesfalls durch ihre Vorgeschichte(n) charakterisieren, das, was sie vorher erlebt haben, ist Graf schnurzpiepeegal; sie porträtieren sich selbst durch ihr Agieren und Nicht-Agieren, durch ihre Sprechlast und (Ver)Schweigen. Faber wird zum unberechenbaren Chef, der wie immer irrt und wirrt, aber ein Ziel vor Augen hat. Pawlak glänzt durch sprachliche Abwesenheit, hinter Dalay sieht man endlich einen Figurenumriss, die Münchner trinken Kaffee aus einer BVB-Tasse und gucken sich zweideutig an. 

Da wäre noch der Erzählplot selbst. Irgendwie altbacken – italienische Mafiosi-Strukturen in Deutschland, Rauschgifthandel etc., -, kennt man doch, aber mit solcher Wucht und Logik im Erzählen, dass man nicht umhinkann, mitzugehen in diesem urbanen Dschungel von Halbwahrheiten, Strippenziehern und Männergehabe. Der Filmkrimi fließt durch die miteinander kausal verbundenen Szenen, durch Räumlichkeiten, Milieus und Kulturen. Die Probleme einer Gastwirt-Kleinfamilie sind das Brennglas, in dem sich die ganz großen menschlichen Themen widerspiegeln. Es geht um Mann-Frau-Beziehungen, Vertrauen, Gewalt, Schuldgefühle. Um Manipulationen und ethischen Missbrauch. Ein Deutsch-Italiener erwürgt auf Geheiß einer kalabrischen Mafia-Organisation seine deutsche Gattin, die für die Polizei spitzelte, um ihre gemeinsame Tochter vor dem sicheren Racheakt zu retten. Menschen werden zu Marionetten in einem Puppentheater, über die man gleichgültig verfügen kann. Weil sie Angst haben.

Den Mittelpunkt und die Handlungsdrehachse machen jedoch die Ermittlungsprozeduren aus. In der Dortmund-M­ünchen-Graf-Tatort-Ausgabe – part one – werden die Polizisten bei ihrer Arbeit gezeigt. Sie ermitteln. Ja, sie ermitteln! In einem Tatort! Was gab’s so was zuletzt? Ins Zentrum gerät die polizeiliche Werkstattroutine von Faber und Co. – mit falsch getroffenen Entscheidungen, mit dem Gehader mit der Staatsanwaltschaft sowie mit den anderen Arbeitskollegen. Schade, dass die zweite Folge von In der Familie – sehr rohe und schöne Bilder von Pia Strietmann unterfüttert durch Polizeifunk-Nachrichten im Graf-Stil – auf dieses Darstellungsprinzip verzichtet und stattdessen eine Opfergeschichte erzählt, um am Ende Gnade vor Recht walten zu lassen. Dies wäre allerdings auch zu viel Bescherung.

Wolfgang Brylla brüstet sich damit, mit 8 Jahren „Winnetou“ gelesen zu haben. Was für ein Teufelskerl. Zwinkersmiley. Von Thomas Mann hält er wenig, von Krimis aber viel. Als wissenschaftlicher Mitarbeiter an einer polnischen Universität verpfändet er derzeit Forschungsgelder für den Einkauf von Kriminalromanen. Sternzeichen: Skorpion.
Seine Texte bei uns:
Ein Hauch polnischer Exotik – über polnische Kriminalliteratur
#StayAtHome #ReadAmbler – über Eric Ambler
Besser als sein (Polizei)Ruf – zur DDR-Serie Polizeiruf

Böhmische Dörfer? – Krimis aus Tschechien

Foto (c) Parker McDavid

James Lee Burke

I would like to thank our readers in Germany for their loyal support and for all their good will.  In the United States we are leaving behind one of the worst three presidents we have had, in this instance a vulgar buffoon whose negligence and lies and incompetence have filled too many cemeteries to count. Unfortunately the culture that produced him is still with us. Regardless I have great hopes for our country and for the world. Mr. Biden is a fine man, and the people who surround him are good people who love their country and humanity. So have a grand Christmas and a happy New Year from all the Burke family. As Ernest Hemingway suggested, the sun also rises and the earth abidth forever.  

All the best,
James Lee Burke

James Lee Burke wurde 1936 in Louisiana geboren und schreibt seit Mitte der 1980er Jahre Kriminalromane zu schreiben. Hierzulande ist zuletzt in einer Neuausgabe Die Schuld der Väter beim Pendragon Verlag erschienen. Viele Texte zu ihm bei uns, darunter auch exklusive Ausgrabungen.                                                     

Alan Carter: 2020 Wrap-Up

2020. What to say that hasn’t already been said? The year that became a verb. If something bad, strange, unexpected, all of the above, multiplied by ten happened to you – well you just got twenty-twentyed. Here in Tasmania we’ve been pretty lucky so far. Not many cases, a moat around us and we pulled up the drawbridge for the first six months, we stayed healthy (touch wood) and being semi-retired didn’t have to worry about a lost job or fighting someone for the last pack of toilet paper in the supermarket. It’s been a good year for staying home and binge-reading, binge-TV viewing. 

On the reading front I’ve been studying French and reading some French-language novels. Forty years after reading the English version I just couldn’t ignore Albert Camus’ La Peste. What was a reasonably interesting and cool novel in my 20s of course resounded re-reading it in 2020. I had thought that maybe it was the last thing I should be reading this year – too depressing, too close to home etc. And yes it was very recognisable but some of the finer details of quotidien life in a pandemic are exquisitely written. And in the end what shines through is the things that unite, our shared humanity. Give it a go, in whatever language you like. Other reading recommendations? I’ve just started Garry Disher’s Consolation and I know already it’s going to be fantastic.

Binge TV? The 2020 reimagining of War of the worlds was worth a go plus the whole of The Bureau and Spiral/Engrenages. I do hope there is much more of all of those to come in 2021.

So, after a year which began with devastating bushfires and continued with a pandemic all that time accompanied by the deniers and conspiracy-theorists, it was timely for the release in December of Doom Creek – the sequel to the Ngaio Marsh award-winning Marlborough Man. Sergeant Nick Chester is finally settling in for the peaceful life in the spectacular Marlborough Sounds in New Zealand’s South Island. No such luck. A gold rush in his beloved Wakamarina Valley and an influx of trigger-happy American doomsday preppers bring more grief than he could have ever imagined. Doom Creek will be published in Germany by Suhrkamp in 2021 and Marlborough Man is already available in German language edition.

Can we dare to hope, with the departure of Trump, that the world will settle down a little in 2021? It’s easy to be pessimistic but there’s no joy in it. Fingers crossed.

Alan Carter ist der Autor von Prime Cut und Des einen Feind, zwei weitere Cato-Kwong-Thriller warten auf Übersetzung: Bad Seed und Heaven Sent. Im Mai 2019 erschien Marlborough Man in der von TW herausgegebenen Reihe bei Suhrkamp, Übersetzung: Karen Witthuhn. Im August 2021 wird Doom Creek ebenfalls dort erscheinen. Alan Carter with CrimeMag here and here.

Andrew Cartmel

Elmore Leonard’s 52 Pick-Up, the Book and the Movie

The year 2020 was, to say the least, memorable for many reasons. But it also happens to be the year that I rediscovered Elmore Leonard. 

There was a time when I binged on Leonard and avidly read each new novel by him as it appeared. But fatigue set in, and recently things reached the point where, in my perpetual quest for more space on my bookshelf, that I considered weeding out his books altogether.

What happened to prevent that was John Frankenheimer. 

Frankenheimer is one of the greats of modern cinema, an American who began his career with classic paranoid thrillers like The Manchurian Candidate and Seconds and powerful tales of crime and retribution like The Birdman of Alcatraz.

Those films date from the early 1960s, but Frankenheimer was making movies up until 2002, fashioning  ferociously efficient espionage adventures such as Ronin and darkly comic capers like Reindeer Games.

But somewhere during that long and eventful journey he seemed to have lost something of his magic…

Rather like Elmore Leonard.

Nonetheless, when I learned of a new Blu-ray rescuing from obscurity a John Frankenheimer crime drama I’d never seen, I immediately bought a copy. 

Not least because it was based on Elmore Leonard’s novel 52 Pick-Up.

The movie was fascinating — dark, pungent, compelling and not always easy viewing. It was also often very funny. I say it’s a crime drama, but it’s as much a crime comedy. Just like Elmore Leonard’s novel. 

I enjoyed the movie so much, and it evoked the spirit of Leonard so well that I decided I must read that novel. I should say read it again, because I can’t imagine that I missed it in my initial love affair with his writing. But I didn’t have a copy any more, and when I tracked down a vintage paperback and devoured it, I had no memory of reading it before.

52 Pick-Up is essentially the story of a blackmail plot gone badly wrong. It goes wrong, as the criminals remark, because “we picked the wrong guy.”

The wrong guy is Harry Mitchell, known as Mitch, a businessman they’re targeting because he’s having an extramarital affair with a young woman, Cini.

The three blackmailers are an unforgettable bunch: Leo Frank and Alan Raimi, and Bobby Shy.

Leo runs a sleazy business where customers can take photographs of live nude girls (this is 1974) or just ogle them. He’s a “fat-ass little juice head who was liable to melt with a little heat.”

Alan runs a porno movie theatre where he whiles away his time dreaming up criminal schemes. He’s a “hip creepy guy”who’s “got a weird fucking mind.”

Bobby Shy is a “quiet, easy-moving black dude” and also a “badass… gunslinger.” The cowboy comparison is apt. When we first meet Bobby he is performing an armed hold up on a bus full of tourists — “robbing the stage coach,” as he puts it. 

In fact, Elmore Leonard began his career writing westerns (some very notable ones, including Hombre and 3:10 to Yuma). But at the end of the 1960s, seeing the audience for Westerns vanishing, he astutely turned to crime. So to speak.

52 Pick-Up was his fourth crime novel, published in 1974 and it is absolutely prime Leonard. Leo, Alan and Bobby are a terrific trio of bad guys. As John Frankenheimer said, “Nobody does villains better than Elmore Leonard.” And his film, with a script by Leonard, does full credit to these villains.

Clarence Williams III as Bobby Shy, seems more like he’s sauntered in from a blaxploitation movie than a Western, but is a splendid, a sardonic, charismatic, murderously laidback presence.

Then there’s Robert Trebor, wonderfully cowardly and sycophantic as Leo, the greasy peep show entrepreneur.

And, perhaps best of all in a very fine trio, John Glover is Alan, the perfect personification of this fun loving psychopath and one of the most memorable things about the movie.

The film is also faithful to much of Leonard’s original dialogue — “his dialogue is laconic with a mordant wit,” as Frankenheimer rightly notes.

And Leonard’s plotting is very compelling, too. Because when Mitch refuses to pay to stop them exposing his love affair with Cini, the trio of bad guys come up with another plan.

They kill poor Cini and threaten to frame Mitch for her murder, unless he gives them money, a lot of money.

But, like I said, they’ve got the wrong guy…

And soon the three blackmailers will be joining Cini, as Mitch outmanoeuvres them with lethal skill.

Beautifully shot, superbly scripted and acted, 52 Pick Up is one of the best Elmore Leonard movies, ranking with Out of SightGet Shorty and Jackie Brown. And I’m very grateful that it prompted me to seek out the original novel, which is even better. Deeply satisfying and enjoyable, Elmore Leonard’s 52 Pick Up is high among the best crime stories I’ve read this year. 

Now, far from clearing my shelf of Elmore Leonard novels, I am adding them — the Library of America has three very useful anthologies which I have my eye on. 

I hope you’ll discover Elmore Leonard’s novels for the first time or, like me, rediscover them.

If you also decide to plunge into the films of John Frankenheimer, so much the better.

Andrew Cartmel is a British author and journalist, he was also the script editor for „Doctor Who“ from 1987 to 1989. His Vinyl Detective Series is published in Germany at Suhrkamp as Murder Swing, translated by Susanna Mende, followed by Killer Rock, published February 2020. Andrew here at CrimeMag.

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