Geschrieben am 31. Dezember 2023 von für Highlights, Highlights 2023

Adrian Hyland, Nick Kolakowski, Hella Kothmann

Foto © Hella Kothmann

Adrian Hyland: The sight of the pair of eagles…

The  cultural highlights of my year have included: 

The Colour Storm, by Michael Dibden, a beautiful novel of Renaissance Venice and a celebration of the power of colour in art. My only complaint is that I love the central character so much, I’m afraid to finish the book for fear that he’s about to meet a sticky end.

The Books of Jacob, by Olga Tokarczuk, another historical novel – this one about an 18th Century Jewish mystic – which contributes to our understanding of contemporary events, especially the distressing situation in Gaza.

Cuddy, by Benjamin Myers, the eccentric story of a group of  early English monks searching for a resting place for the body of St Cuthbert. This book sent me back to the Anglo-Welsh poet David Jones, specifically his poem The Anathemata, a magnificent meditation upon myth in the poetic imagination.

Speaking of myths, my favourite, and most illuminating, non-fiction book of the year was Ilan Pappe’s Ten Myths about Israel.  Pappe is an extraordinarily independent, courageous writer; my only surprise is that the powers that be in his native Israel have let him live as long as he has.  

I was gobsmacked by Hilary Spurling’s biography of Matisse. It was the Frenchman’s devotion to his craft that astonished me. On one occasion, when he was young and hungry with a family to support, he had an exhibition which sold precisely one painting. When he took the canvas down to package it, he decided that it wasn’t good enough, so he destroyed it.  Talk about killing your darlings…

For light relief, I turn to crime.  My favourites this year have included Chris Brookmyre’s The Cliff House, Abir Mukherjee’s The Shadows of Men and Michael Brissenden’s Dead Letters. For even lighter relief, I continue my life-long expedition into the synaesthetic jungles of Finnegan’s Wake. So far I’m about fifty pages in. Here’s an example of the kind of writing that stops me in my tracks:

 Bygmester Finnegan, of the Stuttering Hand, freemen’s maurer, lived in the broadest way immarginable, in his rushlit toofarback for messuages before joshuan judges had given us numbers or Helveticus committed Deuteronomy. …Of the first was he to bear arms and a name: Wassaily Booslaeugh of Risengeborg.

If you can figure out what that means, congratulations. Personally I’m content to let the language’s rich colours and aromas wash over me and pray that some of them seep into my own writing.

My deepest disappointment this year has been in my fellow Australians and their failure to recognise that we have in our midst a unique cultural force in the form of our First Nations people. Last October a referendum was held to decide whether or not they would would be acknowledged in our Constitution. Sadly, the debate – like so many other things – was hijacked by knuckle-dragging conservatives and the opportunity was rejected. 

Living out in the bush, as I do, I don’t get to the theatre or cinema as much as I’d like (ie. never). In last year’s CulturMag piece, I said that my viewing highlight was the sight of the pair of eagles that occasionally float over my mountain retreat. The reader will be pleased to hear that the birds have found a nest in my new novel, The Wiregrass

Adrian Hyland is the award-winning author of Diamond Dove and Gunshot Road. His novels have been translated into German and were published by Suhrkamp as Outback Bastard and Kaltes Feuer. His new novels The Wiregrass and Canticle Creek were published by Ultimo Press. In 2020 we had an exclusive excerpt and in March 2020, when editing a CrimeMag issue dedicated to the wildfires in Australia, Alf Mayer did an interview with Adrian. Adrian is a firefighter in real life and author of the very recommended Kinglake-350, a heartbreaking book about the worst bushfire disaster in Australia’s history, Black Saturday, 7 February 2009.

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Nick Kolakowski: Finding comfort

Amidst a year of real-life crime and horror, it was easy to find comfort in fictional criminality. I certainly did, at least. These were some of my favorite books of the year, along with one television show that deserves a wider audience. 


My favorite crime novel of the year? It’s a three-way tie between Jordan Harper’s “Everybody Knows,” S.A. Cosby’s “All the Sinners Bleed,” and Ivy Pochoda’s “Sing Her Down.”

“Everybody Knows” is a nasty bit of L.A. skulldrudgery in which Hollywood publicists, private security goons, lawyers, and assorted other thugs clean up the biggest messes of the rich and famous. “All the Sinners Bleed” is a serial killer thriller that plays like a “Red Dragon” for the 21st century, its bloody plot successfully fused with a deeper examination of the issues plaguing the American psyche. And “Sing Her Down,” which takes place against the initial COVID-19 lockdowns of 2020, follows two parolees, both women, on a bloody collision course—unless a cop with serious issues can stop them.

All three of these books masterfully portray the U.S. at this peculiar moment, teetering on the edge of possible authoritarianism, wracked by debate over sins past and present, and uncertain in many ways about its future. “Everybody Knows” isn’t the first book to rip the veil from Hollywood and expose the messiness beneath, but Harper’s prose style is extraordinary, and his characters become paragons of guilt and lust and every other sin. It’s a similar thing with Cosby’s “All the Sinners Bleed,” which touches on everything from school shootings to racial disparities in policing, to the point where its killer is less the book’s central monster than a symptom of a much broader sickness—it finds something universal in the tale of one sicko’s rampage through a rural county.    

And then there’s “Sing Her Down,” which is a master class in shifting between characters’ viewpoints. From a universal perspective, the novel’s central conflict is a small one; but as experienced through the main characters’ views, it becomes epic, almost Greek in its intensity; and thrumming beneath the story, like an anxious drumbeat, is the fear we collectively experienced during the initial COVID lockdowns. Pochoda’s version of L.A. is emblematic of an America coming apart at the seams; it’s familiar and alien and terrifying all at once.


I watched many movies and probably too much television this year, but the series that’s stuck with me is “Criminal Code,” a Brazilian crime show that made its debut on Netflix in November. The nuts and bolts of the plot are nothing new: a group of criminals pulls heists, and a group of cops uses all sorts of high-tech (DNA analysis) and low-tech (brutally beating suspects) techniques to bring them in. The twist (at least for American audiences) is that it all takes place in the tri-border area of Argentina, Brazil and Paraguay, an area famous for its corruption and brutality. 

“Criminal Code” reminded me quite a bit of “Heat 2,” the novel published last summer by Michael Mann and Meg Gardiner, which partially took place in the same region. That book, like this series, emphasizes how crime is an evolving beast, always changing in response to law and technology, popping up in whatever new form allows its practitioners to generate the most cash.

  • Nick Kolakowski is the author of „Maxine Unleashes Doomsday“ and „Boise Longpig Hunting Club“ as well as the Love & Bullets trilogy of novellas. His noir fiction has appeared in Tough, ThugLit, Mystery Tribune, Plots With Guns, and various anthologies. His „Payback is Forever“ (Shotgun Honey 2022) is inspired clearly by the novels of Richard Stark. Our review here (in German). – Just out: Hell of a Mess. A Love & Bullets Hookup.
  • Nick Kolakowski, geboren 1980, aufgewachsen in Washington. D.C., hat Geschichte in Chicago studiert. Er schreibt Romane, Kurzgeschichten, Lyrik und Essays, viele davon über Crime Fiction und verwandte Themen. Seine Texte erscheinen u. a. in der Washington Post, in Shotgun Honey, North American Review, The Evergreen Review, Rust & Months. Kolakowski lebt in New York City. Eine Besprechung des von Parker inspirierten „Payback is Forever“ in unseren Bloody Chops.

Bei Suhrkamp auf Deutsch: Love & Bullets. His essays with us

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Hella Kothmann: Treiben lassen …

Ich habe mich treiben lassen, zu vertrauten und fremden Orten. Der Weg muss nicht wissen, wohin man geht.


Hà Nội o´i! Nach langer Zwangspause augenblicklich das Gefühl der Zugehörigkeit, des Daheim-Seins. Unverändert „unsere“ Gasse: die Funzelbeleuchtung der armseligen Essstuben, Hühnerfüße, Klebreis in Blättern, Aalsuppe. Die Rufe der bánh bao Verkäufer, das Klappern der Altpapiersammler, die Laute der Pagode, das Scheppern der Lautsprecher in der Morgendämmerung. Dreihundert Meter irrationale schmerzliche Nostalgie. 

Nur ein paar Blocks weiter auf der Partymeile beginnt eine andere Welt. Grell und realistisch.

Einsamkeit ist immer noch Zeit,
die man mit der Welt verbringt.


Phạm Thiện Ân:  Bên trong vỏ kén vàng. Inside the yellow Cocoon Shell. Vietnam 2023, 178 min., OmeU, ohne Verleih.

JA, das ist Việt Nam. So ist Việt Nam, selbst da, wo es schnulzig ist und  sich in rätselhafte Zwischenwelten begibt. Wir sind einhundertachtundsiebzig Minuten lang im Inneren des Kokons, in einem Stadium des Übergangs, in einem Gespinst von Fäden. Eine Geschichte, die sich rasch vom städtischen ins dörfliche Leben verlagert, die mäandert zwischen Erinnerungen und Realität, zwischen Spiritualität  und Alltäglichem und manchmal wissen wir nicht mehr, was ist Wirklichkeit, was Imagination, ist die Suche nach dem älteren Bruder real oder ist es eine Suche nach sich selbst. Für manchen Zuschauer wird das trotz der Schönheit der Bilder quälend lang. Vermutlich würde vietnamesisches Publikum das auch so sehen, nichts Spektakuläres, keine Action, zuviel Alltag. Ich sehe vertraute Bilder. Aber ich bin kein objektiver Betrachter, ich erinnere mich einfach nur an Hochzeits- und Begräbniszeremonien, an Schlammstraßen und Nebelfelder … 


Viet Thanh Nguyen: A Man of Two Faces: A memoir, A History, A Memorial. 400 S. Grove Press 2023. 

Der Untertitel sagt bereits, wohin die Reise geht, persönliches Erinnern gegen das Vergessen, Suche nach Identität zwischen zwei Welten, Amerika aus dem Blickwinkel eines strangers. Bereits in seinem schrillen Trip in „Die Idealisten“ bezeichnet sich der Protagonist als Mann mit zwei Gesichtern und zwei Seelen, „von denen eine vielleicht doch unversehrt geblieben ist. Mit zwei Seelen verfüge ich über die Fähigkeit, alles von zwei Seiten zu betrachten.“

Hier schauen wir in die unversehrte poetische vietnamesische Seele, aber es wäre zu unkompliziert, wenn es nicht auch noch eine Gegenseite gäbe.


Una casa come me …

Den unermesslichen Himmel über dem Schutzwall der Zypressen werde ich vermissen.
Als ob alle Geister losgelassen wären tobt ein heftiger Sturm zum Abschied.

Buonanotte anima/casa mia,
adesso spengo la luce
e così sia..


im Wind der Nordsee. Einatmen, zur Ruhe kommen. Nichts als das Spiel der Wellen bis zum Horizont und Sand unter den Füßen.

Das Meer erzählt seine Märchen, sie haben je einen anderen Klang, eine immer andere Farbe, wechselnd zu jeder Jahreszeit.


Marseille – gelbes, angestocktes Seehundsgebiß, dem das salzige Wasser zwischen den Zähnen herausfließt. Fluchtpunkt. Unweit davon Sanary-sur-Mer, Zwischenstation für die Verfolgten des NS-Regimes, die hier eine temporäre Zuflucht fanden. Hügelauf hügelab bin ich ihren Spuren, ihren zerschlagenen Hoffnungen gefolgt. Seghers und Duras als Begleiter. 

Marseille ist so kahl und weiß wie eine afrikanische Stadt. Mitgerissen von der multikulturellen Energie dieser Stadt verliere ich mich in Straßen aus Seghers Roman – Rue de la Providence, Cours Belsunce, Canebière  – und  Orten des zermürbenden Wartens auf  Passierscheine, Aufenthaltserlaubnisse, Durchreisegenehmigungen, Visa.


Anna Seghers: Transit, Curt Weller Verlag Konstanz, deutsche Erstausgabe 1948. TB Aufbau Verlag Berlin, 2018.

Stefan Zweig: Notebook war 1940, 22. Mai -19. Juni. In: Neue Rundschau 1981, Heft 4, S. 112-128. – Warten auf die Abreise in London. Ungewißheit, Verzweiflung, Erschöpfung. Zweig entkommt in letzter Minute.

Marguerite Duras: Der Schmerz (La Douleur, 1985), Übs. Eugen Helmlé, Verlag Klaus Wagenbach, 2022. – Auch hier Warten. Verzweifelte Suche nach einem Mann, einem Widerstandskämpfer in einem Lager. Autobiographie? Vielleicht. La douleur, das ist das Finden.


Ingemo Engström & Gerhard Theuring: Fluchtweg nach Marseille. 1977,  mit Katharina Thalbach, Rüdiger Vogler, Francois Mouren-Provensal, Teil 1: 93 min., Teil 2: 116 min. – Restaurierte Doppel-DVD, Edition Filmmuseum 123 (2023). 

Ein Filmessay durch die Landschaften der Résistance, dem Fluchtweg der Anna S. folgend, berührend durch Stimmen und Erinnerungen der Zeitzeugen: Alfred Kantorowicz, Ernst Erich Noth, Peter Gingold, Ida und Vladimir Pozner

Engström/Theuring in der Filmkritik vom Februar 1978: „Wir haben die bescheidene Verlängerung versucht in eine Aktualität der Jetzt-Zeit. Die im Vergleich mit der vergangenen Epoche nichts Großes verspricht.“ 

Ein immens wichtiger Film, der über die Jahre nichts von seiner Intensität verloren hat – ganz im Gegenteil, er ist aktueller denn je.

Christian Petzold: Transit. 2018,  mit u.a. Paula Beer, Franz Rogowski, Matthias Brandt.  101 min. 

Der Film basiert auf dem gleichnamigen Roman, spielt im zeitgenössischem Marseille, zeigt – nach  Petzold –  die Gespenster der Vergangenheit in unserer Gegenwart und auch den Effekt, dass unsere Gegenwart gespenstisch wird. Harun Farocki ist der Film gewidmet. Für ihn war Transit „ein Lebensbuch“. 


Neues ausprobieren. Wüste und Wasser. Staunen über unbekannte Welten. Die Götter, das nicht Abbildbare, Mischgestalten aus Tier und Mensch. Sorbet, Anubis, Ptah… Magic moments im menschenleeren Tempel des Ozymandias. Dämmerung, Stille. Nur ich, ganz klein – und eine irritierte Maus.

    Nothing beside remains. Round the decay
Of that colossal wreck, boundless and bare
The lone and level sands stretch far away.


    John Guillermin: Death on the Nile. 1978 , mit u.a. Peter Ustinov, Bette Davis, Jane Birkin, Mia Farrow. 134 min. 

    Ein Klassiker mit Starbesetzung nach dem Roman (1937) von Agatha Christie. Nicht mein Ding, aber es wurde noch an Originalschauplätzen (Karnak, Kom Ombo, Abu Simbel) gedreht, und das ist aufregender als die ganze Story. Da können noch so ambitionierte Neuverfilmungen nicht mithalten.

     Zitate von Ocean Vuong, Curzio Malaparte, Lucio Dalla, Fritz J. Raddatz, Walter Benjamin, Anna Seghers, Percy B. Shelley.  

Hella Kothmann war jahrelang, genauer: jahrzehntelang zusammen mit ihrem 2020 verstorbenen Mann Wolf-Eckart Bühler mehr in Vietnam oder Japan oder anderen meist asiatischen Weltgegenden zu Hause als im heimischen München. Der immer noch beste (er war damals der erste überhaupt) Reiseführer für Vietnam stammt von den beiden. Die Erfahrungen der Reisen finden sich auch in teils gemeinsamen, teils eigenständigen Büchern, Anthologien und Filmen. Unabhängig davon stehen ihre Veröffentlichungen als wissenschaftliche Autorin. – WEB bei CulturMag hier, hier und hier. Und in unseren Jahresrückblicken 2019, 2018, 2017, 2016. Vom filmmuseum münchen herausgegeben: zwei DVD-Editionen von Wolf-Eckart Bühlers Arbeiten: Amerasia und Việt Nam! Über den Umgang mit einer leidvollen Vergangenheit (Edition Filmmuseum 120) sowie Leuchtturm des Chaos und Der Havarist (Edition Filmmuseum 113).

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